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【蹴球探訪】

奇跡の初優勝見えた レスター・岡崎が激白 「試合後はいつも悔しい」

2016年4月27日 紙面から

本紙の独占インタビューに答える岡崎(原田公樹撮影)

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 サッカーの世界最高峰、イングランド・プレミアリーグで今季、信じられないような快進撃を続け、5月1日にマンチェスター・ユナイテッドに勝てば決まる、奇跡の初優勝まで、あと一歩に迫ったレスターの日本代表FW岡崎慎司(30)が、本紙の独占インタビューに応じた。優勝や来季の欧州チャンピオンズリーグ(CL)出場について、多くを語りたがらない岡崎が、ポツリとつぶやいた。「優勝したいという思いもあるけど…」。世紀の番狂わせを起こそうとしているチームの内情や雰囲気はどんなものなのか。15戦連続で先発中の岡崎は今、何を思い、この奇跡のタイトルレースを戦っているのか聞いた。 (聞き手&構成・原田公樹)

◆優勝の重圧ない

 奇跡の初優勝が見えたころから、岡崎は試合後の取材エリアでこんな言葉を繰り返してきた。

 岡崎「正直、みんな優勝はあまり考えていない。ここまでが既に奇跡だから。自分たちのプレーを続けるだけ」

 優勝のプレッシャーを感じたら、これまでのようながむしゃらなサッカーができなくなるかも…。それを恐れてのことだろう。

 ただ、今や、実現するかもしれない、この小さなクラブの現代のおとぎ話に世界中が注目。ラニエリ監督の定例記者会見やレスターの試合には、英国メディアのエース級の記者が顔をそろえ、国外からも欧州主要紙の記者が集まる。お祭りのような喧噪(けんそう)の中、初優勝に向けた岡崎の本音が聞きたくて、突っ込んだ質問を投げかけた。

 岡崎「個人的には優勝が見えないわけではないし、欧州CL出場が確定したことも耳に入っている。優勝したいという思いもある。でも、それより、試合後はいつも悔しい。『次は結果出すぞ』というのを毎試合続けています」

◆昨季と比べたら

 レスターは昨季、残り7戦の時点まで最下位で、残留争いをしていた弱小クラブ。それが今、2位トットナムに勝ち点7差をつけて首位を独走している。ここまで35戦してわずか3敗。残り3戦で1勝するか3分けで、トットナムの戦績に関係なく初優勝が決まる。チームは今、どんなムードなのか。

 岡崎「勝っていくにつれ、みんな自信がついてきた感じはします。やらなければならないことをみんなが明確に感じ、それをシーズンを通して続けてきたことが大きい。正直、FWバーディーやMFマレズ、MFカンテも、ここまでやるとは思っていなかった(笑)。これが好調の要因。あと、僕はいなかったけど、昨季、ほぼ降格といわれたチームが奇跡の残留を果たした。『あのときと比べたら優勝争いのプレッシャーなんて』っていうふうに見えます」

◆「何もしてない」

 岡崎自身は今季半ば、プレースタイルを変えたことが大きな転機となった。前半戦、岡崎は愚直なまでに前線から相手選手にプレッシャーをかけた。チームのことを考えてのことだ。攻撃でも走って味方のためにスペースを空け、パスコースをつくったが、肝心な場面でパスが来ない。昨年10月以降、先発から外れることが増えた。

 岡崎「『自分の目標がどこなのか』と考えたとき、献身性とか守備でチームに貢献だけじゃ終わりたくなかった。たとえ優勝してもストライカーとして貢献したことにならない。『レスターすごいね』と言われても『俺は何もしてない』ってなる。そう考えたとき、自分が変わるしかなかった」

◆貪欲…必死に…

 何事も柔軟に考える岡崎は、常に先発起用されるバーディーやマレズのプレーをまねることにした。前線からかけるプレッシャーの頻度を減らし、攻撃時にはパスを待つのではなく、自分で積極的に仕掛けた。

 岡崎「バーディーらのプレーを見ていたら考えが変わった。今はもう自分のことしか考えていない。どうすればサッカー選手として成功するか。そこに貪欲になりたい。30歳になってもわがままで、必死でプレーしているヤツって格好いいじゃないですか。そういう選手になりたい」

◆「何かが変わる」

 その結果、1月からここまで15戦連続で先発している。考えとプレースタイルを変え、見事にレギュラーに返り咲いたのだから、その器用さには舌を巻く。ゴールも今季まだ5得点だが、手応えはあるという。

 岡崎「ニューカッスル戦で(オーバーヘッド)ゴールを決めたときにも感じたけど、結果を出せば出すほど自信になる。また次に1点取れば、何かが変わる。毎試合狙いたい」

 奇跡の優勝まであとわずか−。残り試合、岡崎は自身のゴール上積みも含め、“プレミア元年”を笑顔で締めくくる。

 

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