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社説

時流の先を行っているか 日本の技術を考える

 一時代を築いた電機産業が衰退している。政府は原発や武器の輸出に熱心だが、未来は感じられない。優れた技術を生かして新しい産業を花開かせたい。

 JR名古屋駅から観光ルートバス「メーグル」に乗ると、間もなくトヨタ産業技術記念館に着く。車の歴史と未来を見ようと内外から多くの人が訪れる。中に入ると、創始者豊田佐吉が作った多くの織機が展示されている。

豊田佐吉生誕150年

 佐吉は今から百五十年前の一八六七年、現在の静岡県湖西市で生まれた。十八歳の時、今の特許制度にあたる「専売特許条例」が公布された。条例は、発明の奨励とその権利の保護を打ち出した。新聞記事で知った佐吉は、発明家を志す。

 取り組んだのは、母親が使っていた機織り機の改良。早くて良質な布が織りあがる織機を次々に発明した。一九二四年に完成したG型自動織機は、英プラット社が特許権を十万ポンド(現在の十億円相当)で買い取った。このお金がトヨタ自動車の創業に使われた。

 こう紹介すると、順調に見えるが、実際は違う。

 技術開発に没頭した佐吉に愛想を尽かした妻は、長男喜一郎を出産後、実家に帰った。経営危機もあれば、経営陣から追い払われたこともある。それでも、親族や三井物産からの出資などで再起するという波瀾(はらん)万丈の人生だった。

 トヨタ自動車の実質的な創業者、喜一郎も苦労をした。戦後の不況で資金難に陥り、社長を辞任。社業の発展を見ることなく、五二年に五十七歳で死去した。

 歴史を振り返ると、トヨタはベンチャー企業であり、成功モデルでもある。佐吉と同じ静岡県遠州地方から、スズキ自動車の創業者鈴木道雄さん、ホンダの創業者本田宗一郎さんが生まれている。

 佐吉は外国製の織機を見学するなどして改良を続け、ついにG型自動織機を完成させた。喜一郎は米国製自動車を分解し、再び組み立てることから始めた。共に海外の技術に追いつき、追い越すことで成功した。「研究と創造に心を致し常に時流に先んずべし」という言葉を佐吉は残している。

 佐吉の誕生日だった十四日、トヨタはハイブリッド車の販売台数が一千万台を超えたと発表した。ハイブリッドは環境に優しい車を造ることができることを示した。発売時の「21世紀に間にあいました。」というコピーからは「時流に先んずる」の心意気が伝わる。

次の期待は医薬品業界

 新技術、新産業は重要だ。貧困撲滅に取り組む国際NGO「オックスファム」が一月、世界で経済的に恵まれない下から半分の約三十六億人が保有する資産とほぼ同額を、もっとも裕福な八人が保有すると発表した。このうち四人は、マイクロソフトなど米国のIT関連企業の創業者だ。

 新分野と期待されるのが、免疫療法薬である。高額なので話題になったがん治療薬オプジーボは、本庶佑(ほんじょたすく)・京都大名誉教授の研究を基礎に、中堅製薬会社の小野薬品工業などが開発した。

 ベンチャーを支援する東京大学TLO社長の山本貴史さんによると、大学には多くの有用な特許もあれば、意欲的な研究者もいる。

 ペプチドリームというバイオ関連のベンチャー企業は、東大の研究を基に二〇〇六年に創業、一昨年、東証一部に上場した。オプジーボよりも安いがん治療薬開発などが期待される技術を持つ。残念なのは、創業時に共同開発を申し入れてきたのは海外メーカーばかりだったことだ。

 才能を見いだすのも、技術開発と同じぐらいに重要である。有名なのは、ソフトバンクの孫正義社長と佐々木正・元シャープ副社長の関係だ。

 米カリフォルニア大の学生だった孫さんは、仲間と電子翻訳機を開発し、売り込もうとした。シャープはすでに電子翻訳機を開発していたが、佐々木さんは孫さんと一億六千万円の開発契約を結んだ。その技術は二代目の電子翻訳機に生かされ、電子手帳「ザウルス」のヒットに結びついたという。だが、佐々木さんが買っていたのは、技術ではなく、孫さんの将来性だったといわれる。

「死の谷」を越えて

 ベンチャー企業は今も資金面で苦労している。試作品の開発に成功した後、事業化する段階で資金が不足することがよくあり、この時期は「死の谷」と呼ばれる。

 最近、政府や一部の大企業は、ベンチャーへの資金提供を始めた。孫社長は昨年、ベンチャー企業などに出資する「ソフトバンク・ビジョン・ファンド」の設立を発表した。目標額は十兆円。資金だけでなく、営業なども指導して、第二、第三のトヨタが生まれるようにしてほしい。

 

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